현재의 경제위기와 코로나19 전염병이 로봇혁명을 일으킬 수 있을까
현재의 경제위기와 코로나19 전염병이 로봇혁명을 일으킬 수 있을까
  • 송호창 기자
  • 승인 2021.01.27 16:49
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이미지 출처: charles taylor / Shutterstock.com
이미지 출처: charles taylor / Shutterstock.com

 

[퓨처타임즈=송호창 기자] 경제위기와 코로나19 전염병은 자동화를 강제하는 사건이다. 전염병이 시작된 이래로 제조, 육류 포장, 식료품 점 등에서 자동화 작업이 크게 증가했다. 특히 중국은 현재 산업용 로봇공학 분야에서 세계에서 가장 크고 빠르게 성장하는 시장으로 2019년에 21% 증가한 54억 달러를 기록했다. 이는 전 세계 매출의 1/3을 차지한다. 과연 전염병이 로봇혁명을 일으키고 있는 것일까?

"로봇이 정말 식당 주방을 장악할 운명일까?" 이것은 4년 전 Eater가 발표한 기사의 헤드라인이었다. 인터뷰에 응한 전문가 중 한 명은 당시 카네기 멜론대학교 로봇 연구소의 교수이자 현재 아마존의 로봇 공학 및 AI 책임자인 Siddhartha Srinivasa였다. 그는 “로봇을 섹시하지 않게 만들고 싶어요.

이렇게 말하는 게 이상 하긴 하지만 뭔가 섹시하지 않게 되면 너무 잘 작동해서 생각할 필요가 없다는 뜻입니다. 식기 세척기가 매혹적으로 설거지를 할 때 식기 세척기를 쳐다보지 않습니다. 매번 작동할 것이라는 것을 알고 있기 때문입니다. 저는 로봇을 그 신뢰성 단계로 만들고 싶습니다.”고 말했다.  

우리는 지난 4년 동안 거기에 도달할 수 있었을까? 로봇은 아직 섹시하지 않을까? 그리고 전염병이 산업 전반에 걸쳐 자동화의 궤적을 어떻게 바꾸었는가?

코로나 효과

전염병은 전 세계적으로 엄청난 경제적 영향을 미쳤으며 많은 기업이 직면한 문제 중 하나는 직원을 감염 위험에 빠뜨리지 않고 비즈니스를 계속 운영하는 것이다. 많은 조직이 사람이 수행할 작업을 자동화하여 단기간에 운영을 유지하려고 한다. Digital Trends에 따르면 전염병이 시작된 이래로 제조, 육류 포장, 식료품 점 등에서 자동화 작업이 크게 증가했다. 6월 조사에서 기업 재무 책임자의 44%는 코로나 바이러스에 대한 대응으로 더 많은 자동화를 고려하고 있다고 답했다. 

MIT 경제학자 David Autor는 경제위기와 코로나19 전염병을 '자동화를 강제하는 사건'이라고 설명했다. 그러나 그는 코로나19가 근로자가 부족한 부문과 활동에서 자동화를 강제하는 일종의 혼란을 일으켰으며 동시에 수요 감소는 없었다고 덧붙였다. 이것은 수요가 실질적으로 사라진 환대에서는 일어나지 않았지만 여전히 농업 및 유통 분야에 존재한다. 후자는 더 나은 서비스를 제공할 수 있는 보다 효율적이고 자동화된 웨어하우스와 함께 전자상거래의 급속한 성장으로 인해 변화하고 있다.

중국이 앞장서다

중국은 현재 세계 자동화 경제를 주도할 독특한 위치에 있다. 이 나라는 엄청난 노동력을 자랑하지만 지난 20년 동안 인건비가 10배 증가했다. 세계의 공장인 중국은 고품질 제품에서 확고한 리더십을 누리고 있는 제조 부문을 자동화하려는 강력한 동기를 가지고 있다. 중국은 현재 산업용 로봇공학 분야에서 세계에서 가장 크고 빠르게 성장하는 시장으로 2019년에 21% 증가한 54억 달러를 기록했다. 이는 전 세계 매출의 1/3을 차지한다. 그 결과 중국 기업들은 금속 동료들과 함께 일하는 법을 배우는 면에서 상당한 이점을 개발하고 있다. 

이러한 아시아의 지배력 뒤에 있는 이유는 분명하다. 인구가 더 많은 역량을 보유하고 기술 채택이 필요하다. 인구의 상당 부분이 곧 은퇴 연령이 될 것이며, 이를 대체할 동등한 젊은 인구 통계가 없어 단기적으로 자동화를 채택해야 할 필요성이 대두된다.

중국은 레스토랑 자동화에서 다른 국가보다 훨씬 앞서 있다. Bloomberg 보도에 따르면 UBS Group AG는 2020년 초에 다른 국가의 13,000명 이상의 소비자를 대상으로 설문 조사를 실시한 결과 중국 참가자의 64%가 적어도 일주일에 한 번 전화로 식사를 주문한 것으로 나타났다. 미국에서는 17%에 불과했다. 디지털 주문이 자리를 잡으면서 로봇 웨이터와 요리사는 그리 멀지 않을 것이다. 서양은 동양이 아닌 비인간에 대한 불신을 품고 있다.

로봇 진화 

대유행은 로봇이 우리를 대체할 완벽한 핑계였다. 그러나 이 아이디어에 대한 과대 광고에도 불구하고 로봇은 대유행 동안 대부분 실망했다.

Pompeu Fabra University (바르셀로나, 스페인)의 연구에 따르면 전염병에 대응하여 병원, 의료 센터, 공항, 사무실 건물 및 기타 공공 및 사적 공간에서 66개가 넘는 '소셜'로봇이 조종되고 있다. 그들의 조사는 중국, 미국, 태국, 홍콩을 포함한 35개국에 걸쳐 195개의 로봇 배치를 조사했다.

그러나 '로봇혁명'이 다양한 산업의 가치 사슬을 통해 자동화, 로봇공학 및 인공지능이 확산되어 제품 생산, 소비 및 유통 방식에 패러다임 변화를 가져오는 운동이라면 아직 일어나지 않았다.

그러나 더 미묘한 대답이 있다. 혁명보다는 점진적인 로봇 진화를 목격하고 있다. 특히 5G가 모방을 뒤로하고 독립적으로 진화함에 따라 5G가 중심 무대를 차지하고 로봇공학을 채택할 때 특히 향후 5년 동안 가속화될 추세이다.

자동화 불안

드디어 오랫동안 약속된 로봇 인수를 환영하지 않는가? AI의 발전과 산업용 로봇의 채택이 증가했음에도 불구하고 소비자 대면 로봇 제품은 수십 년 전에 예측한 대중문화만큼 어디에나 있지 않다. Amara의 법칙에 따르면 “우리는 단기적으로는 기술의 효과를 과대 평가하고 장기적으로는 효과를 과소 평가하는 경향이 있다.” 우리는 Gartner의 과대 광고주기를 통해 살고 있는 것 같다. 

사람들은 로봇과 복잡한 관계를 가지고 있으며, 자동차 산업에서와 같이 로봇을 존경하고, 두려워하고, 거부하고, 심지어 보이콧하는 것 사이에서 갈등한다.

월마트는 보사노바와의 계약을 종료하고 매장에서 재고로봇 1,000대를 철회했다. 이 회사는 쇼핑객이 통로에서 6피트 로봇을 보는 것에 대해 어떻게 반응하는지를 염려했기 때문이다. 

이와 같은 장애물이 있다면 2025년까지 기계가 수행하는 작업의 거의 절반에 대한 세계경제포럼의 예측이 통과될까?

우리가 가고 있는 속도로는 전염병으로 인한 자동화 향상에도 불구하고 가능성이 거의 없어 보인다. 로보틱스는 계속해서 그 기능을 발전시키고 더 많은 인간 일자리를 인수할 것이지만 '혁명'이라고 할 수 있는 극적인 변곡점에 도달할 가능성은 거의 없다. 대신 로봇의 진화는 대부분의 사회적 변화가 하는 방식으로 일어나게 된다. 점진적으로 사람들이 실질적으로나 심리적으로 적응할 시간이 있다. 하지만 지금은 로봇이 여전히 꽤 섹시하다.


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